Mais qu'est ce que le stress ? Définition, causes, facteurs, étapes

Le stress est un ensemble de réactions de l'organisme lorsque celui-ci est soumis à des contraintes. Le stress peut survenir en réponse à n'importe quel type d'agression, que ce soit une infection, une pathologie organique, un symptôme isolé, ou un problème d'ordre psychiatrique. Ce terme est plus souvent employé dans le sens d'anxiété, d'angoisse et ainsi se rattache à une part plutôt psychologique. Il peut se traduire par un rythme cardiaque plus rapide que d’habitude, des troubles du sommeil, des nausées mais aussi par des maux de ventre. Il s’agit d’un phénomène individuel, c’est à dire que la manière dont il est ressenti, son impact ou encore ses origines dépendent de la personne touchée.

L’Agence Européenne pour la Sécurité et la Santé au Travail défini le stress comme “un ressenti lorsqu’un déséquilibre est perçu entre ce qui est exigé de la personne et les ressources dont elle dispose pour répondre à ces exigences”. Ainsi, le stress est une réaction d’adaptation pour maintenir l’équilibre de l’état interne de notre organisme face à des événements qui remettent en cause notre équilibre. Il s’agit donc d’une réponse de notre organisme face à une demande, autrement dit, il s’agit d’une réaction “réflexe”.

Que se passe-t-il quand on stress ?

Fonctionnement du cerveau en période de stress

Comprendre la biologie du stress aide à comprendre le stress en lui même, c’est à dire comment il fonctionne. Tout se passe dans notre cerveau. Le nom scientifique du système de réponse au stress est “l’axe hypothalamo-pituito-surrénalien”. Lorsqu’un facteur de stress est reconnu, l’hypothalamus (région qui se situe au coeur du cerveau, sorte de pont entre le système nerveux autonome et le système endocrinien) envoie des messages à la glande pituitaire (aussi appelée hypophyse, cette glande est située à la base du cerveau). Ensuite, un second message est envoyé par la circulation sanguine aux glandes surrénales (situées au-dessus des reins) pour lancer la création de cortisol.

Mais qu’est ce que le cortisol ? Il s’agit d’une hormone stéroïde fabriquée par les glandes surrénales qui permet une libération de sucre provenant des réserves de l’organisme lorsqu’il y a une demande accentuée en énergie. Cette hormone participe à la réaction anti inflammatoire, à la régulation de la pression artérielle et joue aussi un rôle sur le métabolisme des aliments comme la régulation des lipides ou des glucides.

Le stress, un processus en 3 étapes

Le stress est un processus qui comporte 3 étapes :

  1. l’alarme : l’organisme produit des catécholamines par les glandes surrénales,  qui sont assimilés à de l’adrénaline. Cette étape est une préparation du corps à l’action stressante.
  2. la résistance : l’organisme produit des glucocorticoïdes dans le but de fournir l'énergie nécessaire à l’organisme pour faire face à l’action stressante.
  3. l’épuisement : il s’agit d’un total dérèglement du système de régulation. Les hormones pour combattre le stress sont produites en excès car l’organisme est en activité permanente pour lutter contre le stress. 

Trois facteurs à qualifier pour définir un stress en particulier

Pour définir précisément un stress, il faut définir ces 3 éléments :  

  1. La source du stress : il s’agit d’un stimulus physique, mental, social ou émotionnel qui survient de manière imprévisible ou non, auquel il faut s’adapter et s’ajuster. Important ou mineur, ce stimulus peut avoir différentes causes.
  2. La réaction inconsciente au stress :  une fois le signal envoyé par le cerveau, des réactions physiologiques immédiates font leur apparition, comme la montée de l’adrénaline ou l’accélération du rythme cardiaque.
  3. L'attitude adoptée face au stress : l’intensité de la réaction de stress dépend du message envoyé au cerveau et donc, de la perception que nous avons de ce stimulus. Ainsi, nous pouvons percevoir le stimulus comme dangereux, et donc stressant, ou à l’inverse, peu dangereux donc peu stressant.

L'impact de ces éléments diffère en fonction de chaque individu, provoquant un système de réponse plus ou moins fort. Cette intensité varie en fonction de notre génétique, de notre personnalité, de l’environnement et d’autres facteurs : ils sont variables, en fonction de chacun et en fonction de la sensibilité au stress.

Stress aigu ou stress chronique ?

Stress aigu

C’est celui que l’on peut appeler « bon stress ». En effet, il rend votre corps plus vigilant, stimule tous vos muscles, y compris le cerveau, et les alimente de manière plus importante en faisant battre votre cœur plus vite, en vous faisant respirer plus fort et en vous vidant de votre énergie. C’est par exemple ce stress qui rentre en jeu dans le cas de figure dont nous parlions précédemment. Ce stress aigu peut même être qualifié d’utile ou de vital, étant le facteur nous permettant de nous adapter à des changements dans notre environnement.

Tout le monde est touché par ce stress, même les enfants et les personnes âgées, contrairement à ce que l’on entend souvent. Plus ces facteurs s’additionnent et se complètent, et plus la situation est stressante. Cependant, rassurons-nous, tous ces facteurs de stress engendrent des réactions corporelles ne mettant en aucun cas en danger notre santé et étant nécessaire à notre adaptation à la situation.

Il existe 4 facteurs récurrents de stress, résumés dans les études sur le stress par le sympathique anagramme CINÉ, pour Contrôle, Imprévisibilité, Nouveauté, Égo menacé.

Stress chronique

En revanche, s’exposer à un stress chronique peut être réellement néfaste. Ce qui caractérise le stress chronique, c’est la prolongation du stress aigu sans discontinuer. Les hormones du stress sont alors sécrétées en continu. Le corps ne peut plus suivre cet état de stress permanent et s’épuise considérablement. Ce stress chronique est dû à un élément stressant qui refait son apparition de manière répétée, comme un patron trop exigeant ou de trop lourdes responsabilités. Le corps devrait pouvoir se reposer une fois au calme, mais l’esprit l’en empêche en lui rappelant que le lendemain sera identique au jour passé.

Attention aux conséquences ! Les prédispositions génétiques à certaines maladies peuvent se retrouver concrétisées alors qu’elles auraient pu être évitées. C’est le cas notamment du diabète ou des maladies cardiaques. Et même sans prédisposition, les dangers sont réels… Les maladies cardiaques, la dépression ou d’autres maladies comme l’anorexie ou la boulimie sont autant de conséquences néfastes qui peuvent faire leur apparition dans ce cas de stress. La cause de tout cela, c’est l’affaiblissement des défenses immunitaires dû à l’épuisement du corps. C’est donc un cercle vicieux qui s’installe entre fatigue, maladies et stress…

Les différentes causes du stress

Les causes du stress, aussi appelées agents stressant, sont des stimuli perçus par l’organisme pour le préserver d’une menace. Ces derniers sont nombreux et dépendent de chaque individu : les facteurs stressants et l’intensité du stress ne sont pas les mêmes pour tous, c’est pourquoi il peut paraître assez complexe de bien cibler le stress et ses origines chez les individus.

Il existe 4 facteurs récurrents de stress, résumés dans les études sur le stress par le sympathique anagramme CINÉ, pour Contrôle, Imprévisibilité, Nouveauté, Égo menacé.

Contrôle

Vous vous retrouvez dans une situation sur laquelle vous ne parvenez pas ou ne pouvez tout simplement pas avoir le contrôle.

Exemples : Votre entreprise fait faillite malgré vos efforts, ou le métro reste bloqué alors que vous êtes en retard.

Imprévisibilité

Vous êtes face à des situations qui peuvent prendre une tournure totalement inattendue, aussi bien extrêmement positive que négative.

Exemples : Vous avez parié une grosse somme sur un match dont l’issue est incertaine, ou vous attendez les résultats d’un examen pour lequel vous ne sauriez dire si vous avez réussi.

Nouveauté

Vous êtes dans une situation qui change et à laquelle s’ajoute un nouveau phénomène.

Exemples : Vous découvrez que vous attendez un enfant. Au-delà de la joie, le stress est tout naturel et permet même de vous prouver votre prise de conscience. Ou encore, vous avez un nouveau patron, au caractère différent de l’ancien.

Égo menacé

Quelqu’un remet vos capacités en question par son attitude ou ses paroles.

Exemple : Un collègue de travail se moque de votre syntaxe dans les articles que vous publiez sur le site de l’entreprise.

Un stress d'origine interne ou externe ?

Les origines internes du stress

Les causes dites internes sont les origines du stress qui proviennent de nous et qui ne sont pas influencées par d’autres facteurs.

Cela peut être la façon dont notre corps réagit à notre alimentation par exemple. Ces causes sont appelées causes biologiques du stress.

Nous retrouvons par exemple :

  • des dérèglements du corps liés à la puberté,
  • un manque d’activité physique,
  • un déséquilibre dans l’alimentation provoquant des carences en vitamines par exemple.

Certaines personnes ont une prédisposition au stress, c’est à dire qu’elles sont plus sensibles que d’autres et elles sont donc plus facilement sujettes au stress.

Cette prédisposition peut être génétique, c’est à dire que cet élément est dans nos gènes, hérité de personnes de notre famille.

Nous pouvons retrouver par exemple:

  • une inquiétude chronique,
  • le manque de confiance en soi,
  • des problèmes liés à notre enfance qui n’ont jamais été réglés
  • arrêt d’un élément de dépendance comme la cigarette par exemple

Les origines externes du stress

Ce dernier peut être causé par l’inconnu, c’est à dire des situations d’évolution de notre mode de vie, des situations qui changent de nos habitudes, ou encore par des causes dites relationnelles.

Ainsi, nous pouvons trouver :
- stress des exams
- stress relationnel
- stress au travail
- problèmes d’argent
- situations traumatiques tels que décès, accident, maladie grave
- problèmes ou tensions relationnelles dans un contexte professionnel

Le stress dit du “quotidien” peut aussi être rangé dans la partie “origines externes du stress”. Cela représente notre vie quotidienne et les interactions que nous avons avec les individus de la société.

Le stress, un sujet scientifiquement très récent

Sujet très connu aujourd’hui, le stress a été étudié par différents scientifiques dès le début du XXe siècle. De nombreuses études et recherches ont été menées pour comprendre le phénomène du stress, ses facteurs et les impacts de ce dernier sur la santé.

L’histoire du stress commence en 1920 avec l’endocrinologue Canadien Hans Selye. Ce dernier a mené des travaux pour en comprendre les mécanismes et a ainsi démontré que le stress a un impact sur la santé. Appelé au départ “syndrôme général d’adaptation”, autrement dit, les réactions à court et long terme de notre corps face au stress, le mot stress sera choisi plus tard, signifiant “tension mécanique” en anglais.

Pionnier en matière de stress, ce chercheur a été le premier à donner une définition du stress : il s’agit “une contrainte non-spécifique sur le corps, causée par des irrégularités dans son fonctionnement normal. Ce stress résulte d’une sécrétion d’hormones”. De nombreuses études ont été menées et ont prouvé que même si la source de stress diffère en fonction des individus, il y a bien quelque chose de déterminé, un ensemble d’éléments communs qui est responsable de la sécrétion d’hormones de stress.

Les chiffres clés : environ 80 % des consultations médicales seraient liées au stress, d'une manière ou d'une autre. De même que 60 % à 80 % des accidents de travail, selon l'American Institute of Stress. Ces chiffres sont à prendre avec des pincettes, car publiés par un organisme qui peut être tenté de voir du stress partout. Et Dieu sait qu’on peut faire dire ce qu’on veut aux statistiques !


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